Brown Moses lanceert Bellingcat

In slechts twee jaar tijd en zonder specialistische kennis werd Eliot Higgins, online beter bekend als Brown Moses, vanachter zijn computer in Leicester een veel geraadpleegde expert op het gebied van wapengebruik in het Syrië-conflict. In navolging van dit succes bedacht hij Bellingcat. Een platform voor open source-onderzoeksjournalistiek. Afgelopen maandag, binnen exact vier weken, behaalde hij zijn target van 47.000 pond op Kickstarter. Bellingcat ging direct online.

“Op internet huist een enorme hoeveelheid informatie”, stelt Eliot Higgins, die begin deze week een laatste grote donatie ontving waarmee hij de komende zes maanden verder kan werken aan zijn Bellingcat. Het idee voor het platform komt voort uit het werk dat hij de afgelopen twee en een half jaar deed op zijn Brown Moses-blog. Thuis vanachter zijn laptop. De destijds werkloze boekhouder begon op systematische wijze vrij toegankelijke informatie, op bijvoorbeeld YouTube en sociale media, te analyseren en te verifiëren. Deze burger-onderzoeksjournalist wist onder meer aan te tonen dat het Syrische leger clusterbommen gebruikt. Hij werd expert en een bron van informatie op het gebied van Syrië.

Eenpitters bundelen
Met Bellingcat wil Higgins deze vorm van onderzoeksjournalistiek naar een volgend niveau tillen. “Het is ongelofelijk hoe weinig mensen weten hoe je open source-onderzoek uitvoert”, zei hij in een eerder interview met Journalism.co.uk. En dat terwijl online content steeds vaker strategisch wordt gebruikt, meent Higgins. Zo heeft hij sterk bewijs gevonden dat het Russische ministerie van Defensie tijdens een persconferentie loog over een online video met daarin de truck en de raket waarmee MH17 uit de lucht zou zijn geschoten.

Aan de andere kant kent Higgins heel wat mensen die hetzelfde doen als hij: eenpitters die goed werk leveren. Op Bellingcat komt alles samen: tips, tools, technieken, maar ook onderzoek en verhalen. Krachten bundelen en anderen aanzetten mee te doen, dat lijkt het doel van dit initiatief. Hij heeft al heel wat mensen aan zich weten te binden die bijdragen leveren, zoals Peter Jukes, die veel schreef over het afluisterschandaal in Groot-Brittannië en Aaron Zelin van Jihadology.net.

Veel aandacht voor MH17
Bellingcat is nu een week online, maar was eerder als betaversie al voor een select gezelschap toegankelijk. In de betaversie is al heel wat content gegenereerd en hebben zich de nodige discussies afgespeeld. Bijvoorbeeld over de brokstukken van rampvlucht MH17. Foto’s en filmpjes van de plek des onheils worden op structurele wijze geanalyseerd en geverifieerd en er werd onder meer aangetoond dat het vliegtuig niet uit de lucht is geschoten door een straaljager.

Higgins analyseerde zelf beeldmateriaal van de truck met de raket die MH17 zou hebben geraakt. Met behulp van creatieve methodes wist hij de hele route van de truck uit te stippelen. Hij gebruikte daarvoor onder meer een tool die aan de hand van schaduwen aantoont op welk tijdstip een foto is genomen. Zijn conclusie: ‘Het is onmogelijk te ontkennen dat rebellen op dezelfde dag als het neerkomen van MH17 een Buk Missile Launcher transporteerden in de regio’. Bekijk hier de hele reconstructie. Andere onderwerpen op het platform zijn bijvoorbeeld een analyse van het gebruik van chemische wapens in Syrië, het lokaliseren van raketten verantwoordelijk voor de Sarin-gasaanvallen in Damascus, maar ook een Beginners Guide to Geolocating Videos.

Burger-onderzoeksjournalisten helpen
Wat kan online onderzoek beter dan een team van honderd experts op locatie? In het geval van MH17 is dat volgens Higgins wel duidelijk: “Het duurde een aantal weken voordat het team aan de slag kon. Tegen die tijd was er al veel veranderd. Wij werken met honderden filmpjes en foto’s, ook van vlak na de crash. Over het algemeen vervangt wat wij doen het werk van experts niet, maar het maakt het onderzoek wel completer.”

Higgins heeft heel wat doelstellingen met Bellingcat. Eén daarvan is het helpen van burger-onderzoeksjournalisten, die heel goed zijn in wat ze doen, maar moeilijk aan werk komen. “Vooral als je expert bent op een bepaald gebied kan het zijn dat je voor lange tijd geen klussen hebt.” Met Bellingcat wil hij hen in contact brengen met mensen voor wie ze iets kunnen betekenen. Higgins hoopt in de toekomst samen te gaan werken met nieuwsorganisaties en technische bedrijven zodat Bellingcat ook na zes maanden in de lucht blijft en initiatieven van anderen kan steunen.

Gepubliceerd: http://www.svdj.nl

 

Advertisements